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El dulce aroma del éxito: cómo Bulgaria tomó el mando de la lavanda

Si piensas en la lavanda, los pintorescos campos morados de Provenza, Francia, podrían venir a tu mente.
Un perfume favorito de los romanos, se usa para cosméticos, perfumes e incluso, con la ayuda de las abejas, para hacer miel.
Sin embargo, en los últimos años, Bulgaria, el antiguo país comunista de Europa del Este, ha superado a Francia para convertirse en el líder mundial en la producción de aceite de lavanda.
En el corazón del Valle de las Rosas en Bulgaria, al pie de la cordillera de los Balcanes, los campos alrededor del pequeño pueblo de Tarnicheni se vuelven morados cada primavera.
Mientras tanto, la producción de lavanda francesa ha sufrido grandes pérdidas en los últimos diez años debido a una infección bacteriana.

«Alguien tuvo que cerrar la brecha», dice Filip Lissicharov, propietario de la destilería de aceites esenciales Tarnicheni Enio Bonchev. Se hizo cargo en 1992, tras la caída del comunismo y la propiedad estatal, pero el negocio fue fundado por su familia en 1909.
Con la cosecha de flores de este año continuando, la tradición búlgara de cultivo de lavanda se remonta a principios del siglo XX.
«Bulgaria y Francia han cambiado de lugar anteriormente, con Bulgaria como el mayor productor de lavanda en los años 70/80», dice Nikolay Valkanov, CEO de InteliAgro, un grupo búlgaro de investigación sin fines de lucro en el sector agricultor.
Bulgaria arrancó la corona de Francia en 2012 y sus plantaciones de lavanda se han extendido para cubrir 180 kilómetros cuadrados (69 millas cuadradas) desde hace menos de un quinto de una década, según InteliAgro,

La mano de obra de bajo costo, un buen clima y una larga tradición de cultivo de lavanda son las principales ventajas de Bulgaria, dice Krisztof Glowacki, economista del Centro de Investigación Social y Económica (Case), un grupo de expertos en Europa Central y Oriental.
Bulgaria tiene los costos laborales más bajos por hora en la Unión Europea, a € 6.00 ($ 7; £ 5.47), en comparación con € 36.60 en Francia, según datos de la UE.
Glowacki afirma que esto ayuda a que el aceite de lavanda búlgaro sea menos de la mitad de su equivalente francés. Por lo tanto, a medida que la producción francesa ha disminuido, dice que el costo más barato del petróleo búlgaro ha sido atractivo para compradores como las grandes compañías de cosméticos.
En Tarnicheni, la compañía Lissicharov destila las flores de este año para producir aceite de lavanda. Las flores se cuecen al vapor y esta humedad se recoge y se concentra para formar el aceite.
La mayor parte del petróleo se exportará, al igual que el agua de lavanda producida por la empresa. Este último se produce al agregar flores al agua y llevarla a ebullición.

«Desafortunadamente, el 99% de nuestra producción de lavanda es para exportación. Bulgaria aún no tiene una industria cosmética bien desarrollada que utilice este aceite esencial en particular como su principal materia prima», dice Lissicharov.
Estados Unidos es el mayor consumidor mundial de aceite de lavanda, pero los principales compradores de exportaciones búlgaras son Alemania, Francia y Austria, según la Asociación Nacional Búlgara de Aceites Esenciales, Perfumería y Cosméticos.
La lavanda necesita pleno sol y suelo bien drenado para crecer bien. La planta se origina en países mediterráneos, por lo que para prosperar requiere temperaturas de 20-30 ° C a fines de la primavera y principios del verano.
Sin embargo, algunas variedades se pueden cultivar con éxito en países como el Reino Unido. Y recientemente se informó que las ventas de aceite de lavanda inglés han aumentado significativamente este año.
Aunque los costos laborales juegan un papel en el precio del aceite de lavanda, en última instancia se reduce a su calidad. Y muchos dicen que el petróleo francés sigue siendo el mejor.
Alain Aubanel, presidente del Comité Interprofesional de aceites esenciales franceses y propietario de la Distillerie des 4 Valees (Destilería de los Cuatro Valles), dice que si bien la producción en Francia ha aumentado en los últimos años, su atención se centra en la calidad.
«Es cierto que en términos de precios no podemos competir», dice. «Sin embargo, en términos de calidad, know-how, trazabilidad y variedad adaptada al suelo, realmente tenemos una carta importante para jugar.
«Es como el vino. Las variedades que utilizamos en Francia no son las mismas que las utilizadas en Bulgaria. No es el mismo clima y el proceso de producción también es totalmente diferente».
Esto es importante para algunos compradores.

«En cuanto al olor, se cree que el aceite francés tiene un olor floral, afrutado y alcanforado con una nota alta de regaliz aromático», dice Tracey Smith, directora global de ciencia analítica de Treatt, una compañía de fragancias y sabores en el Reino Reino.
«El aceite búlgaro a veces se puede describir como floral y afrutado, pero menos fresco con una nota herbácea ligeramente dura. La más alta calidad francesa de AOP de lavanda fina …

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