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Enjambres de satélites diminutos podrían actuar como un telescopio espacial gigante: TechCrunch

No pasará mucho tiempo antes del lanzamiento del Telescopio Espacial James Webb, una empresa de ingeniería enorme y compleja, pero todo en una sola pieza. Esto es bueno por ahora, pero una nueva investigación sugiere que, en un futuro próximo, telescopios gigantes como el Webb podrían ser reemplazados (o al menos aumentados) por enjambres de pequeñas naves espaciales que trabajan en concierto.

Un avance, de la universidad Ben Gurion en Israel, es un salto en las habilidades de los llamados sistemas de apertura sintética. Es una técnica en la que una sola cámara pequeña se mueve a través de un espacio, capturando imágenes a medida que avanza, y con un análisis muy preciso de los datos recopilados, puede producir imágenes similares a las creadas por una cámara mucho más grande, esencialmente que resume una abertura más grande.

Como se documentó en un artículo publicado hoy en Optica, el equipo supera los métodos existentes de una manera interesante. Dos satélites se mueven en sincronía alrededor del borde de un círculo, reuniendo datos sobre la marcha y transmitiéndolos a una tercera estación; este círculo describe la apertura sintética que las dos cámaras están creando.

"Hemos descubierto que solo se necesita una pequeña parte de un telescopio para obtener imágenes de calidad", explicó Angika Bulbul, estudiante de BGU, quien dirigió la investigación, en un comunicado de prensa. "Incluso utilizando la apertura perimetral de una lente, comenzando en 0.43%, logramos lograr una resolución de imagen similar en comparación con el área de apertura total de los sistemas de imágenes basados ​​en espejo / lente ".

En otras palabras, básicamente pudieron obtener los resultados de una cámara 50 veces el tamaño. Sería impresionante en todas partes, pero en el espacio es particularmente importante. Poner algo tan grande y complejo en órbita como el Webb es una tarea increíblemente complicada y eliminada. Y está poniendo un montón de huevos en una canasta (con mucho cuidado y doble control).

Pero si en cambio pudiera usar un puñado de satélites que trabajen juntos y reemplazar uno solo si falla, realmente abre el campo. "Podemos reducir el enorme costo, el tiempo y el material necesario para los telescopios ópticos tradicionales gigantes con grandes espejos curvos", dijo Bulbul.

Uno de los desafíos de los telescopios espaciales, sin embargo, es que tienen que hacer mediciones con extrema precisión. Y mantener el satélite perfectamente quieto es lo suficientemente difícil, por no mencionar el hecho de que se mueve perfectamente dentro de fracciones de un milímetro.

Para continuar, muchos satélites ahora usan fuentes confiables de luz, como estrellas brillantes, como puntos de referencia al calcular varias cosas relacionadas con sus operaciones. Algunos astrónomos incluso han usado láseres para excitar un punto alto en la atmósfera para proporcionar algún tipo de estrella artificial para que estos sistemas los utilicen.

Ambos métodos tienen sus fortalezas y debilidades, pero los investigadores del MIT creen que encontré una solución más permanente y de alta precisión: un satélite "guiado por estrellas" que se ubicaría Miles de millas y formarían un láser fuerte en la Tierra y su región orbital.

Esta fuente de luz sería confiable, constante y altamente visible; los satélites podrían usarlo para calcular su posición y los cambios diminutos en sus aparatos de imágenes causados ​​por el calor y la radiación, tal vez no en la medida de lo posible con estrellas reales o puntos atmosféricos.

Estas dos tecnologías intrigantes aún están muy en el laboratorio, pero la teoría es donde comienza todo un gran progreso, y podría ser que en pocos años, se envíen al espacio enjambres de satélites no para proporcionar comunicaciones terrestres, sino para crear una Telescopio sintético que pasa por alto el universo.

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